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Le système universitaire nigérian : quelques questions - Partie 1

Depuis maintenant plusieurs semaines l'Academic Staff Union of Universities (ASUU), un regroupement d'universitaires nigérians, s'est mis en grève en réclamant un meilleur financement des universités du pays, afin de créer les conditions d'une recherche et d'un enseignement supérieur de niveau international. Pour Ikhide Imumorin, c'est plutôt l'organisation de ces universités qui est en cause.

Le système universitaire nigérian présente de nombreux problèmes. Cependant, la méthode d'évaluation des universitaires dans les universités nigérianes, dépassée depuis longtemps, est à mon avis le plus inquiétant.

L'un des principaux moyens de promouvoir les universitaires est la publication. Dans cette méthode, le premier auteur d'un article de recherche obtient habituellement plus de points que ses coauteurs. Cette méthode est désuète et ne représente pas la véritable contribution des auteurs de la recherche. En fait, dans certaines disciplines scientifiques (p. ex. les sciences de la vie), le premier auteur n'est pas nécessairement le plus important. De nos jours, les bonnes revues exigent que l'on indique les contributions individuelles de chacun des auteurs, ce qui facilite l'évaluation de leurs contributions respectives, au lieu de regarder seulement l'ordre des noms.

Il est primordial que les universités s'attaquent à la question de l'évaluation des publications en utilisant des critères modernes au lieu des critères actuels. Ils devraient avoir des évaluations qui mettent l'accent sur le facteur d'impact, la qualité de la contribution, la portée de la recherche et la reconnaissance par les pairs plutôt que sur le système fragmenté et condescendant que nous avons maintenant et qui ne fait que célébrer la médiocrité et le travail inférieur aux normes.

Évaluation des publications scientifiques

Un autre problème majeur concerne le classement des revues scientifiques pour les promotions académiques au Nigeria. Certains documents de recherche peuvent prendre des mois, voire des années à être publiés en raison d'un examen rigoureux par les pairs dans de bonnes revues. De tels articles ne peuvent être comparés à certaines revues publiées dans des revues locales ou prédatrices non reconnues, comme c'est actuellement le cas dans les universités nigérianes. Par exemple, comment comparer un article sur les "effets de la taille des particules sur la largeur des pattes des fourmis" publié dans River Benue International Journal of Research avec un article publié dans Nature ou Science ?

Il est important de noter qu'un article publié dans des revues de premier plan comme Science ou Nature avec 50 auteurs n'est pas la même chose qu'un article rédigé par un seul auteur. Il y a des articles sur la génomique de nos jours avec plus de 500 auteurs. Ce papier a peut être couté des millions de dollars. Par exemple, il peut s'agir de l'analyse de 1 million de marqueurs moléculaires dans 200 000 échantillons, et de dizaines de groupes de recherche dans des dizaines de pays sur plusieurs continents.

Ces articles sont publiés dans des revues à fort impact comme Nature et Science. Bien sûr, nous ne disons pas que les universitaires nigérians doivent être capables de faire ce genre de travail en particulier, mais cela devrait servir de modèle. Il est important de noter que ce type de recherche ne peut être comparé à une recherche publiée dans le cadre d'un processus douteux d'examen par les pairs ou à un travail publié dans une revue locale. Nos universités devraient reconnaître cette différence et promouvoir une bonne éthique de l'édition académique parmi les universitaires. Ils devraient évaluer les universitaires différemment selon l'endroit où ils publient !

Pour encourager l'érudition et améliorer le niveau des découvertes et de l'innovation, les universités doivent établir un système de récompense pour soutenir la publication de bons articles dans de bonnes revues. Par exemple, l'université peut encourager la publication dans de meilleures revues et mettre de l'argent de côté pour aider à payer les frais de publication.

Chaque département pourrait être mandaté pour dresser une liste de 10 à 15 meilleures, meilleures, bonnes et moyennes revues dans son domaine et les professeurs pourraient être encouragés à y publier. L'université pourrait aller de l'avant pour l'encourager en accordant des points supplémentaires pour récompenser les publications dans de bons journaux plutôt que dans le Crackpot International Journal of Science, qui n'a ni site Web, ni numéro DOI, et n'est pas référencé dans Google Scholar.

Manque de collaboration

En outre, il y a peu ou pas de collaborations entre les scientifiques, les départements et les institutions des universités nigérianes, ce qui est important pour les découvertes et l'innovation. Par exemple, dans les universités nigérianes, les chercheurs d'un département de zoologie ne peuvent pas utiliser l'équipement du département de microbiologie et vice versa, encore moins collaborer.

Même les chercheurs du même département cachent les réactifs achetés par le département et déplacent le seul pH-mètre fonctionnel afin que personne ne puisse l'utiliser dans sa recherche pour être publié et obtenir cette promotion avant eux. Comment cela peut-il favoriser les découvertes et l'innovation ?

Par exemple, dans les domaines de la génétique et de la génomique, pour identifier de façon convaincante un nouveau gène et montrer qu'il est impliqué dans une voie immunitaire, il vous faudra peut-être un immunologiste, un bioinformaticien, un biochimiste, un physiologiste, un biostatisticien et un physico-chimiste. Vous pouvez utiliser la spectrométrie de masse pour identifier des protéines, générer un modèle murin pour tester le gain de l'effet de mutation fonctionnelle, dépister des variantes dans une grande population, déterminer la structure de séquence de novo, effectuer une analyse computationnelle à l'échelle du génome, l'expression du profil dans différents tissus et vous ne pouvez être un expert dans tous ces domaines. Faire ce genre de travail peut prendre 5 à 6 ans et finir par être publié dans des revues de haut rang comme Nature, Science, Cell ou PNAS. Comment cela pourrait-il se faire sans collaboration ?

Manque de soutien et de culture

Dans les pays occidentaux, les département stiennent couramment des séminaires hebdomadaires ou bihebdomadaires pour parler de la recherche en cours, et inviter des chercheurs de l'extérieur à présenter un exposé pour favoriser la collaboration. Cela crée un environnement scientifique passionnant pour s'engager intellectuellement.

Ce n'est pas le cas dans les universités nigérianes. Dans la grande majorité des universités nigérianes, les universitaires n'ont aucune idée réelle de ce que leurs collègues font en matière de recherche. Ce développement de la culture scientifique doit être abordé pour améliorer la productivité des chercheurs nigérians.

En outre, les universités nigérianes investissent-elles réellement dans le renforcement des compétences de leurs enseignants ? Imaginez si vous alliez à l'université et qu'il y avait un centre d'enseignement et d'apprentissage pour aider les membres du corps professoral à apprendre à mieux enseigner, à fournir des outils pédagogiques aux étudiants, à obtenir leurs commentaires et à améliorer leurs compétences en enseignement ? Ce centre organiserait régulièrement des ateliers de formation pour aider le corps professoral à créer des espaces d'apprentissage vraiment modernes et à aller au-delà du bourdonnement pendant les cours qui endorment les étudiants ou leur donnent simplement des notes à photocopier, les mêmes que celles qu'on leur a données il y a des décennies.

Le financement est-il toujours le problème ou est-il mal géré ?

Chaque fois que de l'argent a été injecté dans le système universitaire nigérian, il a été mal géré. La Banque mondiale a donné 120 millions de dollars pour le perfectionnement du personnel au milieu des années 1990, date à laquelle j'ai commencé ma carrière. Aujourd'hui, il est difficile de dire comment cet argent a été dépensé. Bien sûr, certains universitaires ont été formés, mais l'argent aurait pu être utilisé de façon plus rigoureuse.

Le Fonds d'affectation spéciale pour l'enseignement supérieur (TETFund), actuellement le principal bailleur de fonds de la recherche au Nigeria, a injecté des centaines de milliards de nairas dans les universités nigérianes. Cependant, ce que nous avons surtout à montrer, ce sont de grands bâtiments fantaisistes, parfois vides, qui peuvent aussi avoir des équipements non fonctionnels.

Pourtant, les universitaires ne reçoivent pas la formation nécessaire pour faire de la recherche moderne et n'apprennent pas à rédiger des demandes de subvention pour accéder au TETFund et à d'autres subventions internationales. Combien d'universités ont des bureaux de subvention ? Combien d'entre eux offrent une formation sérieuse en matière de présentation des demandes de subvention aux membres du corps professoral ? Par conséquent, le TETFund s'est plaint d'avoir des milliards de nairas de subventions de recherche disponibles, mais de nombreux universitaires n'y ont pas accès.

Imaginez si vous alliez dans une université et que vous découvriez qu'elle a un bureau des subventions universitaires ou, comme nous l'appelons parfois ici aux États-Unis, un bureau des programmes de partenariat, dirigé par un directeur qui a effectivement écrit et obtenu des subventions ? De plus, ce bureau offre un solide programme de formation aux membres du corps professoral afin qu'ils apprennent à rédiger des demandes de subvention et leur fournit un soutien en matière de défense des droits, de soutien administratif et d'information sur les possibilités de subvention en publiant par exemple un bulletin trimestriel à tous les membres du corps professoral ?

Je dirais donc que nous devons commencer par reconnaître les principaux problèmes du système et accepter que le manque d'argent n'est pas le pire. Il n'y a aucune institution dans le monde aujourd'hui qui dirait avec confiance qu'elle a assez d'argent. Même les universités occidentales riche se plaignent des restrictions budgétaires. Cependant, parce qu'elles se sont attaquées à des problèmes internes, elles peuvent travailler efficacement avec le peu de fonds disponibles.

Accréditations bâclées

Si l'on examine les différents départements scientifiques des institutions nigérianes, on peut dire que l'exercice d'accréditation des départements est bâclé. Comment un département d'informatique qui n'a pas de laboratoire informatique sérieux a-t-il obtenu son accréditation ? Comment un département de biotechnologie qui n'a pas de laboratoire de biotechnologie sérieux peut-il être accrédité pour décerner des diplômes ?

Il y a des départements où il n'y a même pas un pH-mètre ordinaire, sans parler de l'équipement et des réactifs pour faire des expériences biotechnologiques sérieuses qui impliquent l'extraction d'ADN ou d'ARN. Comment ces départements ont-ils réussi l'accréditation ? C'est cela, pas le manque d'argent, qui contribue à l'échec du système et, finalement, à la formation de diplômés qui manquent de compétences dans leur domaine de spécialité.

Innovation et entrepreuneuriat

Les universités pourraient investir dans leurs étudiants pour faire des innovations qui appuieraient leur structure. Imaginez qu'un département de génie électrique et mécanique a conçu un système d'énergie solaire mis en œuvre par l'université pour s'assurer qu'elle obtienne de l'électricité pendant quelques heures par jour au lieu de fonctionner dans une obscurité quasi perpétuelle, ou que chaque faculté ou département lutte pour acheter du diesel pour un générateur, voire que le chef de département ou le doyen utilise ses fonds personnels pour entretenir ou acheter du carburant ? Personnellement, je connais des doyens qui dépensent leur argent pour acheter du diesel afin de ne pas être totalement dans l'obscurité dans leurs bureaux.

De plus, la plupart des universités nigérianes ont de vastes étendues de terre qui ne sont pas utilisées correctement. Imaginez qu'une université puisse conclure une entente qui permettrait aux parties intéressées d'utiliser les terres inutilisées de l'université à des fins agricoles sur une base contractuelle pour permettre à l'université de générer des revenus qui serviraient à soutenir ses services et sa recherche. Les universités devraient être en mesure de puiser dans les ressources internes et le financement externe pour établir sur le campus des fermes commerciales qui leur rapporteraient des revenus.

Le changement doit commencer par la tête

J'ai peut-être l'air dur, mais ce sont nos universitaires de haut niveau ou les cadres supérieurs qui sont le plus à blâmer. Si un ministère ou tout un système est dysfonctionnel, vous ne pouvez pas blâmer les gens des niveaux inférieurs, mais les dirigeants qui élaborent et mettent en œuvre les politiques. Plus d'argent, en soi, ne résoudra pas la maladie du système universitaire nigérian. Nous devons d'abord nous mettre d'accord sur la modification des règles fondamentales.

Les leaders du système doivent être choisis en fonction de leur mérite et évalués en fonction de leur rendement. Au risque d'être mal compris et d'offenser beaucoup de gens, nos dirigeants universitaires actuels ont un rendement inférieur à celui de nos dirigeants politiques, peut-être même pire étant donné leur niveau d'instruction. La mise en œuvre de bonnes idées à elle seule améliorera les choses bien avant que vous ne receviez plus d'argent dans le système.

Le plus gros problème du système académique nigérian n'est pas le manque d'argent. Aucune somme d'argent ne pourra réparer ce système.

Ce dont nous avons besoin, c'est de visionnaires engagés à mettre en œuvre de bonnes idées. Ces idées ne sont pas de la science de pointe et ne sont pas difficiles à trouver. Et beaucoup, sinon toutes, ne nécessitent pas beaucoup d'argent voire pas d'argent du tout. Nous avons besoin d'un leadership transformationnel dans les universités.

Avons-nous des vice-chanceliers, des vice-chanceliers adjoints, des doyens, des directeurs ou même des chefs de département qui vont intervenir, ou est-ce qu'ils ne feront que parler sans rien faire ?

Ikhide Imumorin

Ikhide Imumorin est fondateur et PDG d'African Biosciences Ltd, Ibadan, Nigeria, une nouvelle société de sciences de la vie qui soutient la recherche moléculaire et biotechnologique, et professeur auxiliaire à la School of Biological Sciences, Georgia Institute of Technology, à Atlanta, aux États-Unis. Il écrit depuis Atlanta.

Cet article a d'abord été publié par Science Communication Hub Nigeria. Il a été traduit en français par Afriscitech.

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