Lettre d'information de la physique africaine

Sekazi Mtingwa parle du mentorat et de l'Afrique

Qu'est-ce qui vous a incité à vous engager dans une vie de mentorat de jeunes étudiants et chercheurs, et où tout cela a-t-il commencé ?

SM : J'ai passé une grande partie du début de ma carrière dans des laboratoires nationaux à faire de la recherche à plein temps. J'ai travaillé au Fermilab de 1980 à 1988, où je faisais partie de l'équipe qui a fourni les travaux essentiels à la découverte des bosons vecteurs intermédiaires et des particules de Higgs au CERN, ainsi que du quark top au Fermilab. Pendant mon séjour au Fermilab, j'ai servi de mentor à des stagiaires du lycée et de l'université pendant les étés. Plus tard, à Argonne, j'ai poursuivi mon mentorat auprès d'étudiants. Puis, je me suis dit : après avoir grandi dans le Sud, où règne la ségrégation raciale (Atlanta, en Géorgie), avoir réussi contre toute attente à être diplômé Phi Beta Kappa du MIT pour obtenir un doctorat en physique théorique des hautes énergies à l'université de Princeton, et avoir eu des possibilités de recherche si uniques qui m'ont valu de recevoir le prix de recherche le plus élevé de la Société américaine de physique dans mon domaine, il était de mon devoir, et même de mon honneur, de travailler sans relâche pour offrir des possibilités similaires aux autres. J'ai décidé de m'intéresser tout particulièrement, mais pas exclusivement, aux jeunes chercheurs issus de milieux difficiles, afin qu'ils puissent atteindre des objectifs identiques ou supérieurs aux miens. En 1991, j'ai déménagé à la North Carolina Agricultural and Technical State University à Greensboro, en Caroline du Nord. Dès lors, j'ai lancé un vaste effort de mentorat à tous les niveaux, y compris auprès des étudiants, des professeurs et des administrateurs.

NC : Quand vous êtes-vous engagé pour la première fois dans le développement scientifique et technologique en Afrique, et comment cela s'est-il fait ?

SM : Mon introduction au développement de la science et de la technologie en Afrique a commencé avec la convocation par le prix Nobel Abdus Salam, en 1988, d'une réunion au Centre international de physique théorique (ICTP) à Trieste, en Italie, de scientifiques, de mathématiciens et de technologues des États-Unis et d'Afrique. Nous avons créé ce qui a été plus tard appelé l'Institut Edward Bouchet - Abdus Salam (EBASI) pour faciliter les collaborations en matière de recherche et de formation entre les deux groupes. Edward Alexander Bouchet a été le premier Afro-Américain à obtenir un doctorat, tous domaines confondus, et il se trouve qu'il s'agissait d'un doctorat en physique de l'université Yale, en 1876. Ayant été à Argonne pendant la conception et la construction de l'Advanced Photon Source, j'ai acquis la conviction que l'Afrique bénéficierait grandement d'une infrastructure scientifique aussi vaste. J'ai proposé que nous commencions à plaider auprès des gouvernements africains la nécessité de mettre en commun leurs ressources pour collaborer à la construction d'une source de lumière synchrotron. Cependant, mes collègues de l'EBASI m'ont convaincu que la façon de commencer était de mettre en place les infrastructures amont, c'est-à-dire d'améliorer les laboratoires laser sur le continent. Après cette réunion EBASI, j'ai commencé à envoyer des courriels à mes collègues en Afrique, dont un à Hardus Greyling au Centre laser national de Pretoria, en Afrique du Sud. Il s'est avéré que l'Afrique du Sud avait hérité d'une grande quantité d'équipements laser de pointe provenant d'un programme achevé d'enrichissement de l'uranium. Sous la direction de Philemon Mjwara, ils ont mis en place un programme de prêt pour que les chercheurs universitaires puissent emprunter les lasers et les équipements auxiliaires. Nous avons uni nos forces et créé le Centre laser africain (ALC) en 2003.

NC : Quels sont les défis auxquels est confronté le développement de la science en Afrique, et comment pensez-vous que nous pouvons les relever ?

SM : Je commencerai par le plus évident : le manque de financement adéquat. Les gouvernements africains doivent se tourner davantage vers l'intérieur pour financer les initiatives qui seront les plus rentables à l'avenir. À titre d'exemple, le virus Ebola continue d'apparaître de temps à autre dans divers pays. Lorsqu'il apparaît, les coûts sont énormes. Ne serait-il pas plus logique de dépenser de l'argent pour vaincre ce virus ? Il est donc essentiel que les gouvernements africains investissent massivement dans la cristallographie des protéines, les sources de lumière avancées et les microscopes cryo-électroniques. Bien sûr, de nombreux domaines non biologiques ont besoin d'un financement essentiel.
Un autre défi est l'isolement ressenti par de nombreux chercheurs. Nous avons donc besoin de beaucoup plus d'organisations panafricaines similaires à l'ALC.

NC : Comment voyez-vous l'avenir du développement de la science en Afrique ?

SM : Je pense que l'avenir est assez brillant pour le développement de la science en Afrique. Je regarde ce que Philemon Mjwara et ses collègues ont fait en co-gagnant avec l'Australie la candidature internationale pour le Square Kilometre Array (SKA). Bien sûr, nous avons besoin de plus de projets SKA et de nombreux petits projets bien financés également. En effet, si je n'étais pas extrêmement optimiste, je ne passerais pas mon temps à travailler si dur pour faire une différence sur le continent africain.

NC : Quel est votre message aux jeunes scientifiques africains en herbe ?

SM : Pour répondre à cette question, je vais simplement énoncer ma philosophie de mentorat qui a joué un rôle clé dans ma réception du Prix présidentiel de mentorat. Tout d'abord, travaillez aussi dur que possible pour accroître vos propres connaissances. Deuxièmement, après avoir consolidé votre carrière professionnelle, par exemple en obtenant une titularisation ou un autre type de nomination permanente, promouvez la carrière d'autres personnes sur une base individuelle. Enfin, travaillez à la mise en place et/ou à l'amélioration des systèmes et des institutions qui favorisent les carrières scientifiques et technologiques de plusieurs générations. Les étudiants doivent se rendre compte qu'ils ne peuvent pas « sauver le monde » s'ils ne consacrent pas le temps nécessaire à leur propre développement.

Propos recueillis par Nithaya Chetty, Université du Witwatersrand, Afrique du Sud.

Ce billet a d'abord été publié dans la lettre d'information sur la physique africaine - © American Physical Society, 2020 - Il a été traduit en français par Afriscitech.

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